Une stimulation dynamique du cortex pour retrouver la perception des formes

Une équipe américaine a avancé dans la possibilité de faire retrouver la vue à des adultes, par stimulation dynamique du cortex visuel. Pour les adultes dont la cécité acquise est généralement due à une atteinte du nerf optique ou des yeux, l’idée de délivrer l’information visuelle directement au cerveau est ancienne.

Une équipe s’est approchée de ce but par un moyen simple : utiliser une stimulation dynamique plutôt que statique. Les participants inclus dans cette expérience étaient six personnes implantées au niveau du cortex par des électrodes (quatre épileptiques sans cécité dont l’implantation avait été réalisée pour un contrôle de l’épilepsie et deux aveugles implantés pour le propos de l’étude). Des études précédentes avaient connu peu de succès, mais les électrodes étaient stimulées toutes en même temps, et les participants détectaient des taches de lumière mais pas de formes. Ici, les chercheurs se sont inspirés de l’idée de tracer des lettres dans la paume de la main. Ils ont transposé cette idée à une stimulation électrique dynamique, en suivant la forme d’une lettre. Les participants étaient capables d’identifier correctement les lettres tracées. On est cependant loin d’une application en pratique clinique : « le cortex visuel primaire, où sont implantés les électrodes, contient un demi-milliard de neurones. Dans cette étude nous avons stimulé seulement une petite fraction de ces neurones avec une poignée d’électrodes », indique Michael Beauchamp, premier auteur de l’étude. « Une prochaine étape sera de travailler avec des neuroingénieurs pour développer un assemblage de milliers d’électrodes, nous permettant de stimuler plus précisément les neurones. »

Beauchamp MS et al. Dynamic Stimulation of Visual Cortex Produces Form Vision in Sighted and Blind Humans. Cell. 2020;181(4):774-83